¿Qué es el Antropoceno?

El tiempo geológico y la aparición del humano, ¿será tan desastrosa la interacción del hombre en el planeta Tierra, si la comparamos con todo el tiempo geológico que ha transcurrido hasta el presente?

Algunas nociones del tiempo geológico

El Pre-Cámbrico

La Tierra es el planeta del Sistema Solar donde habitamos y se ha datado en 4540 millones de años. El 88% del tiempo geológico corresponde al denominado Pre-Cámbrico, que abarcó los Eones geológicos: Hádico, Arcaico, y Proterozoico, los que finalizaron hace 541 Ma. El Hádico se caracterizó por un constante bombardeo de meteoritos, estratificación de la Tierra en capas (núcleo, manto y corteza), y finalizó con el primer registro geológico materializado en rocas. El Arcaico es el eón donde aparecieron las primeras formas de vida, se formaron los océanos y comienzó el ciclo del agua, se originaron las formaciones de hierro bandeado (BIF de banded iron formations) y aparecieron los primeros registros de la tectónica de placas. Finalmente, el Proterozoico se caracterizó por el crecimiento de las masas continentales, la diversificación de la vida, ampliación de los ambientes sedimentarios, primera glaciación conocida y por la aparición de los primeros organismos pluricelulares al final de periodo. Todos estos eventos ocurrieron en aproximadamente 3998 millones de años.

La vida compleja en el planeta Tierra

Posterior al Proterozoico vino el Eón Fanerozoico, que abarca la vida compleja en el planeta Tierra y del que existe el registro de una gran diversidad de formas de vida. El Fanerozoico se divide en tres Eras: Paleozoico, Mesozoico y Cenozoico, las que significan vida vieja, vida media y vida nueva, respectivamente.

La vida vieja

El Paleozoico se prolongó desde los 541 Ma hasta los 252 Ma y los tipos de vida que poblaron el planeta caracterizan a cada periodo de esta era. En el Cámbrico (542-485 Ma) hubo una diversificación de la vida en los océanos, donde las especies más representativas del periodo fueron los trilobites. El Ordovícico (485-444 Ma) se caracterizó por una diversificación de la fauna marina de invertebrados y finalizó con una extinción masiva. Durante el Silúrico (444-419 Ma) se desarrolló la vida en ambientes de estuario, de agua dulce y en ecosistemas terrestres. El Devónico (419-359 Ma) es conocido como la era de los peces, al finalizar este periodo hubo una extinción masiva. En el Carbonífero (359-299 Ma), conocido como era de los anfibios, aparecieron los primeros animales de cuatro patas y se formó el supercontinente de Pangea. La Era Paleozoica finalizó con el Pérmico (299-252 Ma), caracterizado por una gran diversidad de anfibios e insectos, y porque concluyó con la mayor extinción masiva de todos los tiempos.

La vida media

El Mesozoico comenzó hace 252 Ma y finalizó hace 66 Ma. Esta era está constituida por los periodos: Triásico, Jurásico y Cretácico. El Triásico (252-201 Ma) se caracterizó por una recuperación de especies luego de la extinción del Pérmico, y al final de este periodo comenzó a separarse Pangea. El Jurásico (201-145 Ma), conocido como la era de los dinosaurios, se caracterizó además por la aparición de las aves. En el Cretácico (145-66 Ma) aparecieron y se diversificaron las flores, hubo un calentamiento global extremo, y de este periodo datan las primeras termitas, abejas y hormigas. Hace 66 Ma, las hipótesis sugieren que la caída del meteorito Chicxulub en la península de Yucatán al este de México, habría propiciado la extinción masiva de los grandes dinosaurios, dando paso a la Era Cenozoica.

La vida nueva

El Cenozoico (66 Ma al presente) es la era geológica en que la especie dominante corresponde a los mamíferos. Se encuentra subdividido en los periodos Paleógeno, Neógeno y Cuaternario. El Paleógeno y Neógeno se caracterizaron por la diversificación de los mamíferos y la aparición de muchos de los órdenes de los mamíferos modernos. Al final del Neógeno aparecieron los primeros ancestros bípedos de los humanos (2,6 Ma). El Cuaternario es el tiempo geológico en que vivimos actualmente, y se ha caracterizado por periodos de marcado cambio de las temperaturas (glaciaciones) y por el dominio y expansión del humano. La última parte del Cuaternario se conoce como Holoceno, comenzó hace aproximadamente 11800 años y está marcado por los cambios de estilo de vida del humano moderno.

El Antropoceno, el periodo geológico del ser humano

Desde la aparición de los primeros bípedos, los números de los humanos permanecieron constantes. Después de la Revolución Industrial y cerca de los años 1800, la humanidad alcanzó el primer billón de habitantes. Actualmente somos un poco más de 7 billones y según la ciencia, estos números críticos y la acelerada tasa de los cambios en los procesos geológicos asociados a la actividad humana, apoyan la sugerencia del premio Nobel de Química Paul Crutzen, quien ha propuesto a la comunidad científica denominar como Antropoceno al tiempo de actividad extrema del humano en la Tierra (Ver Video 1).

Algunos datos relevantes del Antropoceno

Según los autores de la publicación The Anthropocene: Are humans now overwhelming the great forces of nature? (2007), Will Steffen, Paul Crutzen & John McNeill, el Antropoceno podría dividirse en tres etapas.

  • La etapa 1 debiera comenzar alrededor del 1800, con el inicio de la Era Industrial. Esta etapa se caracterizaría por el aumento en aproximadamente 25 ppm de las concentraciones de CO2 (Ver vídeo 2), lo suficiente como para sobrepasar los límites naturales de variabilidad a través del Holoceno, y lo que otorga evidencia indisputable de que las actividades humanas están afectando al medioambiente. Estos autores, además propusieron que la primera etapa debiera finalizar abruptamente en 1945, cuando comienzan los cambios más rápidos y pervasivos de la razón humano-medioambiente.
  • La etapa 2 del Antropoceno comenzaría al finalizar la Segunda Guerra Mundial (WWII). Las características que se asociarían a esta etapa serían: (1) la duplicación de la población en sólo 50 años y (2) el aumento en casi 15 veces de la economía global. El consumo de petróleo aumentó en un factor de 3.5 desde 1960 y los vehículos motorizados incrementaron notablemente (después de la WWII eran 40 millones y en 1996 alrededor de 700 millones). Otra característica de esta etapa sería el aumento en casi 70 ppm del CO2, donde más del 50% de este aumento ha ocurrido sólo en los últimos 30 años (Ver Vídeo 2). Además estos autores propusieron que esta etapa debiera terminar el año 2015.
  • La etapa 3 del Antropoceno debiera comenzar el año 2015, donde la principal característica sería el reconocimiento global que las actividades humanas estarían afectando al Sistema Tierra como un todo. Según estos autores, esto se debería a los siguientes factores:
  1. avances rápidos en investigación y conocimiento, los más innovadores son de carácter interdisciplinario en los sistemas humano-medioambiente
  2. el enorme poder de la internet como un sistema global y auto-organizado de información
  3. la propagación de más sociedades libres y abiertas soportando los medios de comunicación de forma independiente
  4. el crecimiento de sistemas políticos democráticos (con este punto no estoy 100% de acuerdo)

Video 1: Bienvenido al Antropoceno (inglés)

Video 2: Emisiones de CO2 los últimos 255 años.

Como podemos inferir de los párrafos anteriores, los primeros ancestros de los bípedos aparecieron hace aproximadamente 2,8 Ma, lo que en porcentaje representaría un 0,062% del tiempo geológico. Si ahora analizamos el Holoceno, o en su defecto, la influencia del Homo sapiens sapiens en su entorno, llegamos a la conclusión que sólo representa un 0,0003% del tiempo geológico. Asumiendo que el Antropoceno comienza aproximadamente en los 1800, esto quiere decir que llevamos cerca de 213 años viviendo en este periodo, el que representa sólo un 5*10-5 % del tiempo geológico; no sería un tanto antropocéntrico denominar como Antropoceno a este porcentaje tan despreciable del tiempo, o las tasas de destrucción y los cambios globales que ha generado el hombre, ¿merecen esta nueva designación en la Escala del Tiempo Geológico?, ¿merecemos como especie tener un lugar en el registro geológico?.

Referencias

Tiempo geológico:

Geologic Time. Paleobiology Department. Smithsonian Museum.

Escala del Tiempo Geológico. Geological Society of America.

Antropoceno:

STEFEN, W., CRUTZEN, P., McNEILL, J. 2007. The Anthropocene: Are humans now overwhelming the great forces of nature?. Ambio, 36(8), 614-621.

CRUTZEN, P. 2002. Geology of mankind. Nature 415, 23.

ZALASIEWICZ, J., WILLIAMS, M., STEFFEN, W., CRUTZEN, P. 2010. The new World of the Anthropocene. Environ. Sci. Technol. 44, 2228–223.